商业化核聚变创业公司 CFS 完成 5000 万美元融资

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经过 25 年的研究,麻省理工学院的科学家认为,他们最终破解了核聚变反应商业化的难题。

Commonwealth Fusion Systems(共同体核聚变系统,以下简称 CFS)就是该研究结出的成果,这家初创公司以数十年的研发工作为基础,计划利用 “人造太阳” 来产生更清洁、稳定的能源(译注:太阳的能量来自核聚变,因此核聚变反应堆也被称为人造太阳),造福于普通大众。CFS 刚刚通过美国一些财力雄厚的私人投资者完成了一轮 5000 万美元的融资,以此继续他们的商业化道路。

此前,CFS 在展示其技术的同时也公布了公司完成的第一轮 6400 万美元的融资,当时的投资者包括意大利能源公司 Eni、由世界顶级富豪联手创立的投资财团 Breakthrough Energy Ventures,以及麻省理工学院自家为前沿技术提供支持的投资公司 The Engine。

现在,参与 CFS 新一轮融资的投资者则有:史蒂夫 · 尤尔韦松(Steve Jurvetson)创立的投资公司 Future Ventures、Khosla Ventures、克里斯·萨加(Chris Sacca)旗下的 Lowercase Capital、Moore Strategic Ventures、Safar Partners、Schooner Capital,以及 Starlight Ventures。

CFS 诞生于 2014 年,一开始只是一个学生项目,其目标是降低核聚变的成本。参与项目的学生构想出了一种新的反应堆技术——他们的老师是麻省理工学院等离子体科学与聚变中心(PSFC)的主任丹尼斯·怀特(Dennis Whyte)——他们称之为 ARC(即 “经济、坚固、小巧” 的英文首字母缩写,译注:漫威钢铁侠在设定上是毕业于麻省理工学院,其胸口的核聚变装置也叫ARC)。这项技术仍然需要几十亿美元的成本,而这足以让大多数投资者望而却步。

因此,学生们从头开始,尝试构想出一种可以产生净能量增益(NEG,即反应产出的能量多于为实现反应而投入的能量)的最小可行产品。

对大多数核聚变技术来说,净能量增益是真正的关键点。一些研究机构和项目已经能够实现核聚变反应,但要维持反应稳定以及实现净能量增益却是困难重重。

在欧洲,ITER(国际热核聚变实验反应堆)是一个造价 200 亿美元、由多国共同参与的核聚变项目,其目标是在 2045 年实现能源产出,目前项目进度为 60%。在北美,还有其他公司正在寻求以成本更低的方式来产生核聚变能源,比如 TAE Technologies 和 General Fusion 这两家初创公司。而在英国,进行类似尝试的则有 First Light Fusion 和 Tokamak Energy。

对 CFS 首席执行官鲍勃·芒加尔(Bob Mumgaard)来说,一切似乎都在按照计划进行。“CFS 正在按计划实现核聚变的商业化,并提供一种内在安全、全球可扩展、零碳排放以及不受限的能源。” 他在一份声明中如是说。

CFS 预计他们会在 2025 年之前建成其最小的可行反应堆,这要得益于麻省理工学院对专有磁约束技术的研发。事实上,大部分资金将用于研发 CFS 用来控制核聚变反应的磁约束技术。

该公司最终的目标是建造一个装机容量为 50 兆瓦的核聚变反应堆,要么用来供热,要么驱动汽轮机进行发电。

芒加尔表示,跟存在重大环境风险的核裂变反应堆不同,他们可以像管理普通工业设施一样管理核聚变发电厂,“核聚变存在的风险使其仍然被划归到工业设施类别当中,相关法律是有的,但还没有人开始建造核聚变发电厂,所以我们没有先例可以参考。”

芒加尔设想,他们或许可以在风电场或太阳能发电厂的原址建成一个装机容量为 200 兆瓦的反应堆。

“你必须明白前进方向和目标方向的关系。” 芒加尔说,“大家的共识是,我们还没有解决电网深度脱碳的问题。如果你看一下最大的增益,即使在可再生能源领域……最大的增益是在电站级的大型项目中,我们在这里谈论的是单个电站的装机容量达到数百兆瓦。”

芒加尔表示,仅仅依靠可再生能源,我们不足以满意现代大都市的需求,“为了驱动现代的生活方式,我们对集中能源有着巨大的需求。”

在这个问题上,公众舆论的分化之势正愈演愈烈,特别是在反核者中间,他们自视为绿色新政(GND)背后日出运动(Sunrise Movement)的一分子——绿色新政是能源政策领域的热门话题。但大多数能源分析师认为我们应该采用混合方案,他们说,要实现零碳排放(这是科学届的终极目标),核电将需要被纳入混合方案当中。

“在过去 20 年里,我们一直在寻找合适的清洁能源投资机会。”Future Ventures 首席执行官史蒂夫·尤尔韦松在一份声明中表示,“我们希望找到一家准备将核聚变做成一门生意的公司,我们最终找到了 CFS。该团队解决方案的科学基础已经得到他们自己以及这个领域学术权威的证明。凭借一些巧妙的工程设计,CFS 已经准备好利用人造太阳的能量来改变世界,并迎来让所有人生活都得到改善的清洁能源时代。”

翻译:王灿均(@何无鱼

A Boston startup developing a nuclear fusion reactor just got a roughly $50 million boost