探访亚马逊配送中心的机器人大军

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探访亚马逊配送中心的机器人大军

在纽约州皇后区争夺其第二全球总部的激战打响前几个月,亚马逊在斯塔腾岛(Staten Island)“插上” 了一面 85.5 万平方英尺的 “巨型旗帜”。耗资 1 亿美元的 JFK8 配送中心于去年秋天正式投入使用,此前该中心进行了大规模 “现场” 招聘,最终目标是招聘 2250 名员工。

今年 2 月份,当我们参观 JFK8 物流中心时,空气中仍弥漫着新厂房特有的气味。有些设备又新又亮,仍在发出嗡嗡作响的声音。这是一个全天 24 小时的流程,旨在满足该公司的快速包裹投递标准——这也是亚马逊为整个电商行业制定的标准,无论是好是坏。

JFK8 对整个物流行业的意义,有点像教堂对 21 世纪早期资本主义世界的作用一样,无论你碰巧驻足于亚马逊政治舞台的哪个角落,都是一个令人印象深刻的景象——包裹在酷似高速公路的传动带系统上快速通过,运往第二天就要送达的目的地。

可以说,JFK8 还让我们对未来工厂的模样(人类和机器人携手工作)有了难得的了解。亚马逊目前拥有在大约 10 万个机器人系统,部署在超过 25 个配送中心——亚马逊表示,机器人系统帮助该公司给这些配送中心额外增加了 40% 的库存。

在斯塔顿岛配送中心出现的产品涉及各个领域,既有通过传送带将包裹快速送至托盘的分拣机,也有亚马逊与日本自动化巨头 Fanuc 合作开发的巨型堆垛机器人手臂。

所有这一切都在朝着同一个目标努力,而亚马逊自己的内部机器人则构成了整个系统的核心。在几次飞行中,机器人在一个严格控制的空间里不断盘旋,就像精心设计的巨型 Roomba 扫地机器人一样。

这些移动的机器人也是亚马逊 2012 年斥资 7.75 亿美元收购 Kiva 交易的核心所在。Kiva 是一家总部设在马萨诸塞州的创业公司,三年后更名为 Amazon Robotics。Kiva 的名称仍然出现在一些旧有标识中,包括 Kiva 机器人封闭空间周围的标签,但亚马逊很快就把这家公司融入到当时的第二大收购交易中。

Amazon Robotics 软件、系统与解决方案部门主管斯科特·德雷瑟(Scott Dresser)告诉 TechCrunch 网站:“我想,在亚马逊分析我们业务的时候,他们对我们开发的技术非常感兴趣,所以就收购了我们,因为亚马逊有意把这些技术融入到配送中心,就像我们今天这个样子。它是配送中心的核心存储系统,能存放所有的库存。”

在物流配送中心,机器人大军被栅栏围了起来,让人不禁想起室内击球馆。在配送中心的四周,亚马逊员工正在装卸站工作,与机器人一道确定保存货架上商品的最佳方案,以及如何将商品一起发货。

对于机器人将在短期内完全取代人类员工的说法,德雷瑟不加思索就予以驳斥,他指出无论是人类还是机器人,都拥有各自专有但互补的技能。

他说:“我们的同事和员工都非常善于找到把产品放在货架上的地方。自动化系统并不擅长这种操作。我们能够利用人们擅长的东西,而且能够利用自动化系统擅长的东西。我们看到这种模式在许多不同的应用场合大显身手。我们当然明白,这是对人们正在做的事情的补充,帮助他们尽可能高效地做他们正在做的事情。”

场地安全日益受到关注。最近有报道称新泽西州罗宾斯维尔镇一仓库发生梅西喷雾罐爆炸事故,导致 24 人被送往医院救治。最初报道称这一事件涉及亚马逊机器人,但该公司否认机器人牵扯其中。

事实上,机器人围栏是专门为防止员工受到伤害而设计的——随着大型机械设备正成为此类工厂日常生活的一部分,如何避免这种情况越来越受到重视。出于安全和效率的考虑,人类员工一般不允许进入这种封闭的空间,但不完善的系统需要人类和机器人偶尔互动。比如,东西从货架上掉出来,或是机器人坏了,这时候都需要人类干预。

正是出于这个原因,亚马逊推出了 “机器人防护背心”(Robotic Safety Vest)。这种亮橙色网状背心包括一条腰带,上面装有各种各样的传感器,虽然给员工增加了几磅重的负担,但人身安全反而增强了。

德莱塞说,“这是对机器人驱动系统中所含技术的有益补充。机器人能探测到那件背心。有系统会基于那种信号知道同伴就在附近。”

一名员工展示了这款背心:按下按钮,打开围栏,走进场地,远处的机器人会减速,而近处的机器人则完全停下来。这又增加了一个安全等级。如果梅西喷雾罐爆炸事件能给我们带来什么启示的话,那就是机器人相关事故的消息传播得非常快,不管最终是不是真的牵扯到机器人。

随着越来越多的人在网上购买更多的产品,这些机器人无疑会在满足这一需求方面发挥日益重要的作用。

翻译:皓岳

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