图森未来融资 9500 万美元,成为自动驾驶汽车领域的新独角兽

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自动驾驶汽车领域诞生了又一个独角兽。

图森未来(TuSimple)是一家自动驾驶卡车初创公司,其业务是为亚利桑那州的客户提供每日运货服务。该公司宣布完成了 9500 万美元的 D 轮融资,由新浪公司领投。在新资金的支持下,图森未来计划在今年 6 月前将旗下商业货运车队的规模扩大到 50 辆卡车以上。

这家初创公司成立于 2015 年,在加州圣地亚哥和亚利桑那州图森市设有办公室。该公司在最新一轮融资中获得了 10.95 亿美元的估值,跻身独角兽之列。到目前为止,图森未来已经通过数轮融资筹集到 1.78 亿美元的资金,投资者包括英伟达(Nvidia)和 ZP Capital 等等。中国规模最大的微博客网站运营商新浪是该公司最早的投资者之一;此外,位于香港的投资公司 Composite Capital 之前参与过图森未来的融资,这次也进行了跟投。

在图森未来成立之时,由投资者、拥有学术研究背景的创业者以及早期自动驾驶技术先驱者组成的新兴自动驾驶生态系统正聚焦于自动乘用车的开发,也就是人们常说的自动驾驶出租车。

自动驾驶卡车在一段时间里相对默默无闻,直到曾在谷歌工作的高调工程师创立了自动卡车初创公司 Otto。不久之后,在 2016 年 8 月,Otto 被 Uber 收购。之后,特斯拉发布了自动驾驶卡车 Tesla Semi,包括 Starsky RoboticsEmbark 在内的数家自动驾驶卡车初创公司相继成立。

突然之间,人们似乎看到了有可能通过卡车实现的商机。

与此同时,图森未来悄然扩张。在 2017 年年底,该公司完成了 5500 万美元的融资,并计划利用这些资金扩大测试规模,以期在中美两地组建两支完整的卡车车队。到 2018 年时,图森未来开始在公共道路上进行测试,首先是亚利桑那州图森市和凤凰城之间一段 120 英里的高速公路,然后是位于上海的一段公路。

“自动驾驶是人类有史以来建造的最复杂人工智能系统之一。经过对技术目标长达三年时间的孜孜以求,我们已经超越研究阶段,开始了开发商业解决方案的严肃工作。” 图森未来创始人、总裁兼首席技术官侯晓迪说道。

如今,图森未来在亚利桑那州的三条不同路线上为客户提供每天三到五趟的自动驾驶运货服务。每趟行程都有两位安全工程师随行,一位坐在驾驶位,另一位则负责监控每趟行程产生的数据。图森未来表示,这些行程让公司得以获得营收,同时对其 L4 自动驾驶系统进行验证(这是国际汽车工程师学会制定的自动驾驶分级标准,L4 意味着在限定条件下由自动驾驶系统完成所有驾驶操作)。目前,图森未来拥有 12 家签约客户。

现在,图森未来做好了进一步扩张的准备,这既是指该公司旗下的车队,也是指跟其他公司的合作。图森未来打算将其每日 “全自动” 商业运货服务扩展到得克萨斯州,另外还计划利用新筹集的资金为他们跟原始设备制造商、一级供应商以及传感器合作伙伴之间所谓的 “关键联合生产计划”(critical joint production programs)提供支持。图森未来正与卡车制造供应商合作,以将自动化软件与卡车的传动、制动和转向系统进行集成。该公司表示,这是 “自动驾驶卡车实现商业化生产和运营的重要一步”。

图森未来尚未披露自己的客户,甚至对供应商名单也是守口如瓶。不过,在上个月的消费电子展(CES)上,图森未来倒是公布,他们正跟一级供应商康明斯公司(Cummins Inc.)合作,以实现卡车传动系统与其自动驾驶技术的集成。

专注于摄像头的图森未来

其他自动驾驶汽车公司,也就是研发那些低速自动驾驶乘用车的公司,都依靠光学雷达(LiDAR)来提升车辆的感知能力,这可以说是自动驾驶最艰巨的任务之一。但对图森未来来说,“光达不是正确的配料。”

相反,图森未来开发了以摄像头为中心的感知解决方案。该公司利用光学雷达来完成测绘和一些数据采集工作,但就像侯晓迪之前在接受 TechCrunch 采访时所说的那样,光学雷达在高速的卡车领域存在局限性。

甚至于图森未来这个名称也暗含了该公司所采用的方法,TuSimple 的意思是 “简单的图像” 或简单的图像分析。

情况看起来是,图森未来从这种方法中获得了回报。光学雷达可以检测到大约 250 米之内的物体(比如汽车),但最佳质量堪堪突破 150 米。图森未来表示,他们基于摄像头的系统视野范围可达 1000 米

近期,笔者不太情愿地当了一回小白鼠,带着很多好奇和一定的怀疑乘坐自动驾驶卡车驶往图森未来位于图森市的办公室。

在那辆自动驾驶卡车上,两位安全工程师坐在前排,侯晓迪和我则坐在驾驶室后排。随着接近一条地面道路,卡车在图森未来的停车场进入了自动驾驶模式,在此之后,卡车以自动驾驶模式走完全程,总距离约为 65 英里。卡车一开始需要左转进入地面道路,然后在一个交通信号灯那儿继续左转,经过一个铁路道口,最终到达高速公路的入口。卡车在州级公路上行驶了 30 英里,接着下高速转了一圈,再从高速公路上折返。

驾驶室内的显示器可以让我们看到卡车正在看到的东西,或者更具体地说,是那个基于摄像头的系统所看到的东西。图森未来的摄像头与软件算法相结合,让系统得以在道路上追踪各种车辆和物体的距离、相对速度以及类型,并且通过意图预测功能让卡车了解道路上那些物体可能做出的动作。

最终的结果,至少是笔者参与的这次自动驾驶演示,是一辆卡车以自动驾驶模式走完整趟行程,并且完成了多项复杂的任务,包括预测前方的拥堵,以及在平稳的不间断运动中进行变道,期间甚至无需用到刹车。

图片来源:TuSimple

翻译:王灿均(@何无鱼

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