EarthNow:提供地球任意角落的实时卫星图像和视频

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作为一家刚成立不久的太空成像初创公司,EarthNow 的目标不仅是按需提供地球照片,而且还提供客户所需要的任何地方的实时视频。EarthNow 的野心之所以这么大,与其星光熠熠的投资阵营是分不开的:比尔·盖茨(Bill Gates)、Intellectual Ventures、空中客车、软银和 OneWeb 创始人格雷格·惠勒(Greg Wyler)都投了这家公司。

EarthNow 承诺,借助于一组卫星,该公司将可以提供地球上任何地方的视频,而延迟时间仅为一秒钟左右。你不必等待卫星进入拍摄范围,也不必担心卫星离开拍摄范围;至少有一颗卫星可以在特定时间俯瞰任何区域,所以,在必要的情况下他们可以将监控任务传递给下一颗卫星。

EarthNow 最初瞄准的是 “高价值企业和政府客户”,服务项目涵盖风暴监测、非法捕鱼(甚至是海盗)、森林大火、追踪鲸鱼、实时监测冲突等。如果所有这些卫星全部发射升空,那么空间成像将变成一个相当拥挤的领域。

EarthNow 目前正处于最初级的发展阶段,该公司脱胎自其创始人兼首席执行官罗素·汉尼根(Russell Hannigan)在 Intellectual Ventures 的多年努力,而这个项目的资金就来自于发明科学基金(Invention Science Fund)。事实上,正是由于处于早期阶段,EarthNow 在卫星产品原型和测试上都还没有一个具体的时间表。尽管如此,它并不是一个不切实际的项目。

与惠勒旗下 OneWeb 的密切联系意味着,EarthNow 将会在该公司卫星平台的升级版上建立起来。EarthNow 今天发布的公告细节很少,但是承诺 “每颗卫星都配备前所未有的星载处理能力,比如 CPU 内核数量将超过其他所有商用卫星的总和。”

据估计,其中很大一部分处理能力将用于视频处理和硬件压缩,因为他们想要尽量减少带宽和延迟,同时又不希望牺牲视频质量。效率同样很重要;卫星的功率非常有限,因此采用多个具有标准压缩方法的现成 GPU,可能并不是一个好主意。来自轨道的实时、连续视频(不同于接近实时的静止图像或视频片段)所遭遇的软件问题与硬件问题一样多。

机器学习当然也被包括在内:EarthNow 计划在卫星上对图像进行分析,但这种工作将在多大范围内开展,目前尚不清楚。我认为,在地面上做这件事更有意义,不过这也许是卫星硬件帮助推进整个 EarthNow 项目所要突破的第一关。

空中客车也将助 EarthNow 一臂之力,该公司将在图卢兹和佛罗里达为 EarthNow 制造卫星。EarthNow 在公告中并未说明会制造多少颗卫星,但是全面覆盖地球的能力意味着至少要拥有数十颗卫星。然而,如果他们是在批量生产标准商品,那么相对而言,应该会降低制造成本。

在今年 1 月份的时候,还没有任何关于 EarthNow 确切融资额的消息,但考虑到投资方的名气以及涉足这个行业所需要的高成本,我认为融资额应该在几千万美元的级别。

汉尼根自诩 EarthNow 是一个 “雄心勃勃、前所未有的项目”,这种表态可以被看作他承认该项目风险巨大的举动,但很明显 EarthNow 拥有实力强大的合作伙伴和丰富的专业知识;Intellectual Ventures 并不倾向于剥离某些资产,除非有什么特别的事情发生。随着 EarthNow 的不断壮大,预计会有更具体的细节浮出水面,但我怀疑除了渲染图,我们在大概一年内是看不到任何具体细节了。

翻译:皓岳

EarthNow promises real-time views of the whole planet from a new satellite constellation