印度首次试射可重复使用的航天飞机

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印度刚刚成功迈出了进入可重复使用航天器市场的一小步。

印度的 NASA——印度空间研究组织在本周一成功将一艘 6.5 米长的有翼航天器发射到 65 公里的高空,并将其引导降落至印度东部的孟加拉湾。

尽管此次任务的持续时间不足 13 分钟,而且飞船的航行高度尚未到达太空,但这是印度发展廉价航天产业的重要一步。

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此次试验的航天器名为 “可重复发射航天器技术验证器”(RLV-TD), 它的航行速度达到了马赫 5,并承受住了超高的降落温度。此次任务的目的是为了测试一些重要的航天技术,比如自动导航、制导与控制,以及可重复使用的热保护系统。

根据 BBC 的报道,自从 RLV-TD 在 2012 年获批研发以来,印度空间研究组织已经向这个项目投入了 1400 万美元的资金。RLV-TD 将会进行四次试射,其中首次试射已经在本周一完成,各次试射的目标分别为:超音速飞行试验、着陆试验、返航试验和超燃冲压发动机推进试验。

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印度空间研究组织也许还需要多年时间才能研发出可投入商业使用的 RLV-TD,但事实上印度已经加入了 Blue Origin、SpaceX、维珍银河(Virgin Galactic)的行列,这标志着整个航天产业正在从传统的一次性设计转变为可重复使用的设计。

采用有翼机身设计的 RLV-TD 看起来虽然有点像是一艘小型的航天飞机,但是它的尺寸本身就表明了 RLV-TD 项目还欠缺火候。RLV-TD 的机身长度仅为 6.5 米,这跟 NASA 研发的长达 37 米的大型载人航天飞机轨道器相比实在是相形见绌,后者在 30 年前已经开始运载宇航员到近地轨道。

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无论如何,此次试射任务的成功对于印度来说是一个非常重要的里程碑,印度是世界上为数不多大力投入发展太空探索活动的国家之一。

与世界领先的航天大国相比(美国 185 亿美元、欧洲 60 亿美元、俄罗斯 50 亿美元),印度每年 12 亿美元的航天经费似乎并不多,但是多年以来,印度空间研究组织一直都在航天发射产业发挥着重要的作用。

印度目前的发射载具极轨卫星运载火箭(PSLV)已经投入使用了超过 20 年的时间,主要用于将小型人造卫星发射至地球轨道。自 1994 年的首次成功发射以来,PSLV 已经为超过 20 个国家发射过人造卫星,美国也是其中之一。

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尽管印度可能还需要一段时间才能制造出可投入商业使用的航天飞机,但是从 RLV-TD 项目的来看,印度正在致力于降低航天发射成本,并保持自己在小型人造卫星发射领域的竞争优势。

翻译:关嘉伟(@consideRay

India flight tests new reusable space plane