天文学家确认发现 1284 颗新行星,9 颗类地行星位于宜居带

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美国宇航局(NASA)宣布 ,开普勒太空望远镜(Kepler Space Telescope)任务团队的天文学家确认发现了 1284 颗新行星——这让开普勒太空望远镜发现的行星数量比此前增加了一倍多。事实上,这是迄今为止单次确认发现新行星数量最多的一次。

天文学家对 2015 年 7 月的一份行星目录进行了统计分析,其中包含了开普勒太空望远镜观测到的 4302 颗潜在星体。经过筛查之后,天文学家发现,其中 1284 颗有 99%以上的可能性是“行星”。

这意味着,在经过进一步分析之后,我们可能发现,这些新确认的星体中有一些可能并不是真的行星。即便如此,它们大多数可能是立刻就能得到最终确认的行星,如此多的数量令人感到兴奋。

系外行星探索的时间表(图片来源:美国宇航局)

系外行星探索的时间表(图片来源:美国宇航局)

经过进一步的分析,开普勒太空望远镜 2015 年 7 月的行星目录中可能有更多的行星得到确认。美国宇航局表示,还有 1327 颗星体“较有可能是行星”,但可能性没有达到 99%的门槛,需要进一步的研究。

而这份目录中的其余星体则“较有可能是其他一些天体物理现象”,或者已经通过其他技术确认为行星。

在 1284 颗得到确认的行星中,有 550 颗拥有地球这样的个头,从而有可能形成一颗岩石行星。研究结果令人兴奋的地方在于,有 9 颗潜在的新岩石行星位于各自恒星的“宜居带”——行星在这个区域可以拥有合适的表面温度,让液态水得以存在,这是我们所知生命繁衍的必要条件。

宜居带,也被称为古迪洛克带(插图来源:美国宇航局)

宜居带,也被称为古迪洛克带(插图来源:美国宇航局)

算上这 9 颗特殊的行星,我们发现的系外(译注:指太阳系以外)宜居类地行星总数已经增至 21 颗。

开普勒太空望远镜插图(图片来源:美国宇航局)

开普勒太空望远镜插图(图片来源:美国宇航局)

科学界对这些“宜居”系外行星感到特别兴奋,因为它们可能正是探索外星生命的最佳地点。在开普勒太空望远镜于 2009 年 3 月发射升空之前,天文学家并不知道宇宙中存在多少常见行星,更不用说类地行星了。

“在开普勒太空望远镜发射升空之前,我们并不知道银河系中系外行星是稀有还是常见。得益于开普勒太空望远镜和研究人员,我们现在知道,行星的数量可能比恒星更多。”保罗·赫兹(Paul Hertz)说道,他是美国宇航局总部天体物理分部的主任。

在我们宇宙中探索新的世界,这件事跟寻找外星生命息息相关。由于天文学家已经证实,宇宙中可能存在大量的系外行星,那么存在外星生命的可能性就显得更大了。

在新太空望远镜即将在未来几年上线的情况下,天文学家将拥有更好的工具和数据来继续搜寻宜居的类地行星和外星生命。

开普勒太空望远镜对 15 万颗恒星进行了观测,以寻找尺寸跟地球相近或稍小的行星。开普勒太空望远镜的 主要目标 之一是,确认恒星拥有类地岩石行星的机率有多大。

美国宇航局下一个搜寻系外行星的大型望远镜是 系外行星掩星任务卫星(Transiting Exoplanet Survey Satellite),它定于 2018 年发射升空,将基于开普勒太空望远镜的研究成果,在更加接近地球的 20 万个恒星系寻找类地行星。

在 2018 年晚些时候,当 詹姆斯·韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)发射升空之后,天文学家将能够研究宜居系外行星上的大气,以及寻找行星表面可能存在生命的化学信号。

在短短几年之内,科学家已经从推测行星在宇宙中出现的频率发展到利用技术和制定计划在得到确认的类地行星上寻找生命。

尽管要真正理解这些新行星还有更多的工作要做,但对天文学家、行星科学家和那些想要回答终极问题(“我们是孤独的吗?”)的人来说,现在是研究宇宙的激动人心时刻。

翻译:王灿均(@何无鱼

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