Orbital ATK 和 SpaceX 获美空军火箭发动机订单

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Orbital ATK 和 SpaceX 这些天的日子过得都不错。在获得美国宇航局给国际空间站补充补给的大订单后,这两家公司又接到了美国空军火箭推动系统开发的订单。

Orbital ATK 从美国空军获得的订单价值 4690 万美元,以便为美国空军的太空发射计划改进型一次性运载火箭(Evolved Expendable Launch Vehicle)开发新技术。此前,该计划使用的是擎天神五号运载火箭(Atlas V)和三角洲四号运载火箭(Delta IV),去年晚些时候该计划重新放开了竞标。

昨天 发表的一份声明中,洛杉矶空军基地太空和火箭系统中心表示,这些订单是为了帮助美国空军摆脱擎天神五号运载火箭对俄罗斯 RD-180 引擎的依赖。 

该计划的执行官员塞缪尔·格里弗斯(Samuel Greaves)中将在声明中表示道:“我们的最终目标是拥有两家以上即能满足国家太空安全要求又在商业上可行的国内发射提供商。”

随着美国和俄罗斯的紧张局势升温,美国对替代引擎解决方案的需求非常高。去年,美国国会禁止在军事发射中使用 RD-180 引擎,以制裁俄罗斯吞并克里米亚地区。该禁令于去年晚些时候放开。

Orbital ATK 获得的订单将资助多种推进系统技术的开发,比如石墨环氧发动机 63XL 捆绑式助推器和为蓝色起源公司(Blue Origin)的 BE-3U/EN 引擎的扩展喷嘴。

石墨环氧发动机 63XL 捆绑式助推器是一款使用固态燃料的发动机,旨在取代目前在擎天神五号运载火箭中使用的 Aerojet Rocketdyne AJ-60 助推器,并计划在开发中的 ULA Vulcan 发射系统中使用。

而为 BE-3U/EN 引擎(使用液氢和液氧为燃料)开发扩展喷嘴则代表了 Orbital ATK 的全新发展方向。如果能在飞行中更换火箭喷嘴,可扩展喷嘴就能极大的提升引擎效率,让火箭飞得更高。传统的铃状喷嘴只有在特定的高度和大气压下才能发挥最大作用,而其他大部分时候效果就没有这么好了。可根据高度进行调整的喷嘴是许多新型太空发射运载火箭概念的组成部分,洛克希德·马丁(Lockheed Martin)公司失败的 X-33 实验装置就在喷嘴开发上下了大力气。

SpaceX 也获得了价值 3360 万美元的订单来开发其猛禽发动机。和其他使用液氧和煤油的 SpaceX 发动机不同,猛禽发动机使用液氧甲烷作为燃料。

除了这两笔给 Orbital ATK 和 SpaceX 的大订单外,美国空军也在考虑于今年晚些时候向其他改进型一次性运载火箭的投标企业下订单。

美国空军的资助无疑将给美国的火箭发动机开发注入活力。近些年来,美国航天业日益依赖来自俄罗斯和乌克兰的发动机。虽然这些发动机在成本上有优势,但它们也有自己的问题,2014 年轨道科学公司的两级火箭“心宿二”发射失败就是明证。

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