Kymeta:为任何交通工具提供高速 Wi-Fi 连接

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编者按艾米莉·卡兰德里(Emily Calandrelli)是福克斯电视台 《探索外太空》(Xploration Outer Space)节目的制作人和主持人。

Kymeta 曾开发了一种新型的“智能”天线,该公司近日完成了对其核心技术 mTenna 的重要测试。

mTenna 旨在为汽车、飞机和船只等交通工具提供 Wi-Fi 连接。这是一种平板天线,重量轻、功率低,还获得了相关专利,可以与卫星保持连接,为用户提供互联网接入。

Kymeta 表示,该公司独特的技术可以让 mTenna 在活动中保持与卫星的连接。mTenna 能够固定在几乎所有能移动的物体上,无论它们身处世界哪个地方,都能为其提供互联网接入——不管是汽车、飞机,还是在某个偏远海域航行的船只。

虽然外观可能有所不同,但从本质上讲,mTenna 的功能与你在屋顶上见到的圆盘式卫星电视天线没什么区别。

但两者仍然存在不同之处,即传统卫星电视天线被认为“不能说话”,它总是指向天空的同一片区域,并且不会移动。Kymeta 的天线没有任何可移动的部件,却可以连接到天空中任意一颗卫星上。

mTenna 依靠软件以电子的形式来获取卫星信号。得益于这款天线的简便和尺寸(大小与一个特大号披萨差不多),它可以被集成到一些对天线大小和重量都有特殊要求的交通工具上。

如果 Kymeta 的 mTenna 天线可以得到进一步完善,那么将会极大地改进现有天线技术。例如,美联航使用松下生产的一种天线,这种天线还可以接收卫星信号,但它比 mTenna 更大、更重,需要由围绕天线不断移动以捕捉卫星信号的发动机来控制。

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松下的 Ku-band 天线;题图来源: 松下

对于任何一种在空中高速移动的物体来说,比如说汽车和飞机等,阻力都是左右油耗和操作性能的关键因素。安装在交通工具顶部的天线虽然能提供 Wi-Fi 能力,但同时也会产生更多的风阻,导致燃油成本的增加。出于这些原因,天线只有尺寸更小、重量更轻,对企业来说才更好。此外,mTenna 的另一个优势是,它本身没有任何移动部件,这意味着更小的摩擦、更少的磨损以及更低的噪音。

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安装在美联航客机顶部的松下天线;题图来源: 美联航

市场上现在已经有了许多提供 Wi-Fi 连接的联网汽车,但这些汽车并没有连接到卫星上。相反,它们采用的是 LTE 网络覆盖,提供的上网速度平均只有每秒 5MB(Mbps),仅相当于美国联邦通讯委员会(FCC)定义的互联网宽带速度的五分之一。

“利用卫星信号,我们可以提供每秒 1GB(Gbps)的传输速度,还可以覆盖更大的区域,” Kymeta 首席执行官内森·昆德兹(Nathan Kundtz)说,“事实上,凭借现有的网络覆盖面,我们可以为全球每辆汽车提供每个月 1TB 的网络覆盖。”

卫星与互联网的结合还有近乎全球覆盖这个优势,而基于 LTE 的互联网连接则会在移动服务掉线时陷入中断。

虽然具有互联网连接的智能汽车现在似乎是一种奢侈品,但等到自动驾驶汽车更加普遍之时,前者可能会变得再平常不过了。智能、自动驾驶汽车主要依赖实时交通信息,与其他的自动驾驶汽车分享并接收信息。

这就需要持续、稳定的互联网连接。配备卫星互联网的汽车不能提供可靠的 LTE 全球覆盖能力,它可能只是一种更为经济的解决手段。

mTenna 天线技术目前还未正式推向市场。但 Kymeta 最近 完成了一项重要测试 ,证明了 mTenna 天线在移动中提供网络连接的能力。该公司将他们开发的平板天线安装车顶并行使了 8000 英里进行测试。Kymeta 智能天线技术的关键在于,它可以提供稳定的互联网连接,无论用户是在移动,还是卫星本身在移动。

这次试验确认了 mTenna 天线具备的三个主要功能。首先,它表明 mTenna 天线可以保持与 Ku-band 卫星的持续连接,在此之前,Kymeta 只是在 Ka-band 卫星上进行了测试。这两种卫星是在不同频率下工作的,卫星运营商可能同时拥有这两种卫星。

其次,试验证明 mTenna 的线性偏振(linear polarization)可以正常工作,这意味着它可以在活动中追踪信号的偏振现象以及卫星的方位。为了避免信号质量在移动中出现下降,这种能力就很重要了。最后,它证明 mTenna 可以在长达 8000 英里的路程中保持与卫星的持续连接。

目前,Kymeta 正在与全球最大的卫星运营商 Inmarsat 进行合作。Intelsat 的卫星被部署在地球静止轨道(GEO),这意味着它们距离地球十分遥远——卫星绕地球旋转的速度与地球自身旋转速度是一样的。这样,相对于地面的用户,它们在天空中始终处于在不变的位置。从 GEO 卫星接收网络连接信号的一个短板是,由于距离地球相对遥远,往往会出现 时间延迟问题

不过,Kymeta 的技术还与低地轨道(LEO)的卫星兼容——OneWeb 计划在未来几年内实现互联网与 LEO 卫星的连接。一旦实现了这一步,这些 LEO 卫星就可以在提供高速互联网连接的同时还保持低延迟的优点。

Kymeta 智能天线技术的核心之处在于,无论用户是在活动中,比如说在汽车里,还是卫星本身在移动,比如说 LEO 卫星,它都可以持续为用户提供网络连接。

Kymeta 的下一步计划是在明年进行 Alpha 和 Beta 测试,预计在 2016 年底推出试用天线。昆德兹还告诉 TechCrunch 网站,他们已经选好了一家汽车厂商作为合作伙伴,将携手把这项技术推向市场。双方将于 2016 年 1 月中旬正式宣布建立合作。

尽管未来还需要进行更多的测试,但在这个你无论走到哪儿都要用到 Wi-Fi 的世界,Kymeta 的 mTenna 天线相比当前技术肯定有巨大的提升。如果一切进展顺利,估计几年后就会看到 mTenna 出现在联网的飞机、火车甚至是汽车的顶部。

翻译:皓岳

Meet Kymeta, The Company That Could Bring High Speed Wi-Fi ToCars