Facebook 造出了一架用于传输互联网数据的无人机

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Facebook 在今天 详细介绍Aquila 无人机 计划,这是一款使用太阳能驱动的激光网络传输无人机,不过 Facebook 坚称自己不会与现有的互联网服务提供商进行竞争。“我们不打算成为一家运营商。”Facebook 的工程副总裁杰伊·帕里克(Jay Parikh)对发布会上的记者说道,“将来不会有一个叫做‘Facebook ISP’的东西。”

相反,Facebook 打算与世界各地的运营商开展合作,让它们可以利用自己的无人机为现有移动网络无法覆盖的边远地区提供互联网接入服务,世界上有 10%的人口都生活在这样的地区当中。Facebook 还提到部分国家的政府也表达了引进 Aquila 无人机的兴趣。

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Facebook 已经向“Internet.org”项目投入了大量的资金,这是一个旨在带领人们进入知识经济的慈善项目。不过帕里克向我承认他们也可以销售或者授权太阳能飞行器和自由空间光通信激光等技术,也就是说 Facebook 可以在完成连接整个世界的使命之余获取一些收入。

Facebook 在昨天的 财报 中表示,本季度的企业支出与去年同期相比出现了大幅增长——从每季度 15 亿美元增长至 27 亿美元,其中大部分的支出都投入到了各个研发项目当中,比如本文介绍的无人机项目。销售或者授权这些技术将可以帮助 Facebook 收回部分研发成本。

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Facebook 的工程副总裁杰伊·帕里克在门洛帕克的总部中详细介绍 Aquila 的项目进展

Facebook 在今天还宣布了它在网络连接领域的两大成就:

  • Facebook的首架 Aquila 无人机已经完工 ——这架太阳能无人机可以在空中持续飞行 90 天,它的飞行高度为天气和商业空域之上的 60000 英尺到 90000 英尺。它可以为地面方圆 50 英里的区域发送网络信号。它的翼展达到了 140 英尺,相当于一架波音 737,但是它的重量仅为 880 磅,大约是一辆丰田普锐斯重量的三分之一。Facebook 目前正在对这架无人机进行地面测试,并计划在明年之内开展飞行测试,测试地点有可能选在美国的某个地方。facebook-laser2
  • Facebook的网络传输激光的测试传输带宽为 10 千兆比特,大约是之前记录的 10 倍 ——这种激光可以将地面城市的光纤网络发送到空中的 Aquila 无人机,接收到网络信号的无人机会利用自身的激光发射器将信号中继到其他无人机上。激光发射器的定位系统可以将激光准确发送到 10 英里以外的飞行目标,激光接收器的面积仅有一个硬币的大小。NASA 与部分研究公司和大学在之前也尝试过同类的项目,但是它们只能达到 1 千兆比特的激光连接带宽,这点证明 Facebook 实现了一项重大的技术飞跃。

下面 Facebook 对 Aquila 无人机的介绍视频:

Facebook 在 2013 年底公布 Internet.org 项目 ,该项目的目标是与电信公司合作为全世界普及互联网连接。在互联网普及过程当中存在一个问题——首次联网的人数增长开始减缓,于是 Facebook 决定涉足这一领域。要实现全面联网的目标,Facebook 需要先解决这三个问题:

  • 可负担性 ——数据接入对于很多人来说都是非常高昂的一笔支出,所以 Facebook 在一年前与网络运营商合作 推出了 Internet.org 应用 ,这款应用可以向人们提供免费的基础互联网连接。如果这些用户想要得到全面的网络服务,他们可以选择向这些合作运营商支付额外的费用。目前这项服务在 17 个国家开展。
  • 意识 ——很多人都没有认识到互联网的价值,互联网带来的信息可以对教育、健康、就业等方面带来很多好处。
  • 可连接性 ——世界上 10%的人口都无法接入现有的数据网络。Facebook 在之前已经建造了可以在太空中长距离传输网络的人造卫星,不过它在今天重点介绍的是 Aquila 太阳能无人机,这个项目在最近取得了很大的进展。

Facebook 不是唯一一家尝试解决最后一个问题的公司。谷歌的 Project Loon 项目是利用高空漂浮的气球为边远地区的居民传输网络信号。谷歌在昨天宣布,它将与斯里兰卡政府联手为斯里兰卡 全国提供全面的网络覆盖 。Facebook 和谷歌在这方面也处于互相竞争的关系,因为它们都希望人们可以记住自己是为他们带来互联网的公司。

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Facebook 的耶尔·马奎尔(Yale Maguire)正在介绍无法联网的人群的居住区域

为什么不直接使用传统的电信基站呢?因为电信基站的建造、运营和保护以及土地成本都非常高昂,对于人口稀疏而且购买力较低的区域来说,只能覆盖有限范围的基站是一个非常不划算的选择。在相关技术条件成熟之后,飞行器网络传输的成本可以比电信基站低得多。

Facebook 希望可以将自己的地面、无人机和卫星网络传输项目结合在一起,确保地球上的每一个人都能连上互联网。由于 Facebook 是网上最热门的网站之一,所以如果它能让更多人联网的话,它就可以获得大批的新用户。

马克·扎克伯格也就今天的新闻发表了 一篇博文 ,“在飞行器上使用激光将不同的社区连接在一起就如科幻小说的内容,但是科幻往往都是尚未实现的科学。”

翻译:关嘉伟(@consideRay

Facebook Won’t Be An ISP, But Built An Internet-Shooting Drone For Carriers