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在过去几年当中,人们已经普遍接受了这样的一种观念——对于发展速度最快的热门科技公司来说,公开上市的时间拖延得越久,它们就能从中获得越多的利益。

然而,公司保持私有化的趋势对于希望开展一段新事业的员工来说是非常不利的。他们必须在离职的 90 天之内行使自己所有的期权,否则这些期权就会作废。根据 CrunchBase 的数据,去年估值达到 10 亿美元的公司数量出现了 59.7% 的惊人增长,因此公司员工行使期权的成本也会水涨船高,他们的收入水平根本不足以支付这笔资金。

换言之,我们在表面上看到的是媒体大肆鼓吹的 10 亿美元估值公司,但是站在它们背后是成千上万名即将损失数百万美元的员工,除非这些公司选择上市或者被收购。

每出现一家新的 “独角兽” 公司,这个问题就变得严峻一分。(CrunchBase 在去年登记了 60 家估值超过 10 亿美元的公司,今年这个数字变成了 95 家。)

这个问题的核心在于创业公司采用的期权计划。员工必须在 90 天内行权这项规定出自几十年前的一项税收条款,在当时,“离职员工能够比较轻易地筹集行权所带来的税款。” 来自 Fenwick & West 的创业公司律师巴里·克雷默(Barry Kramer)说道。

这项规定应该不会在短时间内发生改变,毕竟它在目前的大多数公司当中仍然适用。

另外,这个问题还有很多技术上的细节需要解决。例如,企业向员工提供的激励性股票期权(ISO)本来是一项很好的福利,但是自从国会在大约十年之前更改了相关的规定,这种期权对于员工的吸引力就大不如前了。现在部分企业员工还受到了替代最低税额(Alternative Minimum Tax)规定的制约。这些员工行使期权的时间越迟(而且他们通常需要等待很长一段时间才能兑现这些期权),他们需要缴纳的税款就越高。

因此对于员工来说,市值急速上升的公司是特别危险的。不是很多人能够一下子拿出几万或几十万美元来缴纳税款。你可以把这种情况想象成为你需要花几百万美元才能获得你应有的期权。

包括 Pinterest 和 Quora 在内的一批公司已经开始尝试减轻员工的行权负担,它们的员工可以在几年之内完成行权,而不是限制在 90 天之内。这种措施能够起到一定的帮助,但是实现起来的效果仍然不甚理想。因为在员工从公司离职的 90 天之后,他持有的 ISO 就会自动转化为非限制性期权(non-qualified option),行使这种期权将需要缴纳更高比例的税款。这样 “总比失去了这笔资产要好得多。”Y Combinator 的总裁山姆·阿尔特曼(Sam Altman)在去年的一篇文章中写道,但是这些公司仍然将它们的离职员工放在了一个危险的境地当中。

还有一些公司(这里也包括 Pinterest)允许员工在二级市场售出他们的部分股份,帮助他们筹集足够的资金来缴纳行权带来的税款。但是很多公司都会对二级市场出售股份的行为加以限制,这里有一个显而易见的原因是它们不希望自己的股份掌握在其他人手上(而且还可能从中了解它们的财务状况)。

我们也可以想出其他创新的解决方法。

克雷默提出的一个设想是,公司可以将部分期权的行权期限延长几年,让员工行使剩下的期权。

但是我们站在首席执行官的角度想一想:如果员工在离职的 90 天之内无法行使自己的期权,那么公司将会回收这笔股份,这是最符合公司利益的做法。

公司也想要留住它们的优秀员工。这样就算它们愿意让员工离职,它们也不愿意敞开大门让员工自由离开。

克雷默提出的另外一种方式是,员工为公司多工作一年,公司就为他们增加 10% 的期权(也就是鼓励他们留在公司尽可能长的时间)。

当然,最佳的解决方法在于公司的创始人,他们不应该过于顾虑上市所带来的麻烦,而是把更多的时间花在思考投资退出的意义之上,尤其是对于那些帮助他们打造一家 10 亿美元公司的员工们。

事实上,维持私有化已经带来了非常严重的后果。现在的公司已经让员工的离职过程变得举步维艰。

“从某种意义上来说,” 克雷默叙述道,“对于那些已经获取了大量账面财富的人来说,这也不算是一个难以承受的代价。但是员工应该享有离职的自由。”

希望他们可以在市场状况变坏之前拿到自己应得的东西。

(更新:本文关于行权替代最低税额的表述已更正。)

题图来自:BRYCE DURBIN

翻译:关嘉伟(@consideRay

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