狱中创业者打造的 Pigeon.ly 想成为美国犯人的监狱之友

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弗雷德里克·赫特森(Frederick Hutson)从小就有经商的天赋。在 19 岁的时候,赫特森就创建了一家从事窗户染色业务的公司,在将它以 5 万美元的价格出售以后,他又转行了。

21 岁时,赫特森看到朋友们都在非法贩卖大麻,就想出了如何有效地把这些大麻运送过境的办法。他们利用集装箱运送大麻,而且采用真空包装。frederickhutson-840x560

赫特森也许是野心太大,最终因为非法运送两吨大麻而遭到联邦政府起诉。

“我感觉我就像是思想超前的人,” 他说,这番话是指席卷美国的大麻合法化大潮,以及因这种潮流而出现的创业公司和 “potrepreneur”(pot+entrepreneur,指大麻创业者)。“为此我进了监狱。对我来说,这有点讽刺意味。”

按照判决,他将在监狱度过 4 年时间。对于大多数人来说,这种犯罪记录最终会使他们永远不能就业,破坏他们与社区和家庭的关系,进而令再次犯罪的风险上升。

但实际上,赫特森这段时间在写商业计划。每当《华尔街日报》或《连线》杂志上面有商业报道,他都会在监狱中仔细阅读,充分利用一切资料,即使有些页面已经丢失或被撕毁。

“在我 20 岁左右时,大部分时间都是在监狱度过的。我没有像其他人那样发展。但我始终是一个高度专注的人,” 赫特森说道。

赫特森的一个想法就是,找到一个能降低在监狱打电话费用的途径。因为需要对进出监狱的信息和信件进行认真筛选,所以有几家公司专门负责处理出入监狱的通信检查工作。但是,由于市场被 Securus 和 JPay 这样的公司垄断,这就意味着神经本就脆弱且收入微薄的囚犯们又要受到压榨。

犯人打 300 分钟的电话,就要花费 70 美元。

“虽然我在监狱,但我的两只眼睛是睁开的。我开始注意到监狱里每一件事情的效率都很低。我想,我可以解决这个问题,这是一个真正的市场。”

Pigeon.ly 利用网络语音电话(VOIP,Skype 等服务也采用这种技术)去创建一个当地号码,犯人可通过这个号码与家人朋友联系。这种通讯方式远比用区号打电话的方式便宜。赫特森表示,他可以将 300 分钟通话费用降至 20 美元以下。Pigeon.ly 的收费虽然还比较高,但比竞争对手便宜了四分之三。

除此之外,Pigeon.ly 还推出了照片分享服务。正常情况下,家属会将自己的照片打印下来寄给犯人。鉴于当前智能手机无处不在,传统方法就显得过于复杂:将照片从手机传至 U 盘或是 CD,到当地杂货店打印出来,然后放入信封寄到监狱。Pigeon.ly 会代替犯人家属处理所有这些事情,就像是 Shutterfly 之类的服务。今天,犯人们通过 Pigeon.ly 的服务每个月打 200 万分钟的语音电话,每个月发送 25 万张照片。

这与赫特森最初的创业理想可有天壤之别。出狱以后,赫特森曾在一个小客栈住过一段时间,他在那里想到了为犯人提供通讯服务这个注意。

赫特森说:“这种渴望源于自由,以及选择做事情的能力。” 后来,他参加了 NewMe Accelerator 的创业培训班,这个加速器专注于少数族裔出身的创业者。2013 年,赫特森成功完成了种子融资,投资方是 Base Ventures and Kapor Capital 的埃里克·摩尔(ErikMoore)。

不久后,他将公司搬到了拉斯维加斯,与获得 Zappos 首席执行官谢家华(Tony Hsieh)投资的众多创业公司展开紧密合作。

赫特森表示,考虑到美国监禁系统的规模,1% 的美国人身边都有亲人在监狱服刑。据他估计,这是一个规模达 20 亿美元的市场。看一看 Pigeon.ly 竞争对手的状况:Securus 在 2013 年以大约 5 亿美元的价格卖给了一家私募股权公司,而 JPay 透露该公司去年的营收达到 5000 万美元。

在产品和用户增长方面,Pigeon.ly 绝对比 Y Combinator 培训项目中一些相同类型创业公司走得更远,但赫特森仍然表示,加入这个项目对 Pigeon.ly 来说是宝贵的财富。Y Combinator 合伙人迈克尔·塞布尔(Michael Seibel)下了很大功夫才说服赫特森加入,此人一直积极倡导每一期创业培训班的构成多元化。塞布尔还是 SocialCam 和 Justin.tv 的联合创始人。

“对于少数族裔创业者,Y Combinator 绝对可以助他们以一臂之力。他们需要拥有合适的人脉关系,需要身处合适的圈子。我们将这一点看作是吸引投资者和人才的机会。”

翻译:皓岳

Pigeon.ly, A Startup Focused On Serving The U.S. Prison Population, Joins Y Combinator