Thunkable:可视化手机应用制作工具也是一门赚钱的生意

下一篇文章

Superphone:一款连接粉丝与明星的短信服务,如何获得 A16z 联合创始人的青睐?

对于网罗大量用户这一挑战,在 Y Combinator 的 2016 年冬季培训班中,一家初创公司的担忧程度没有一般公司那么严重。Thunkable 的两人创始团队拥有一个比较高的起点,其原来的用户社区规模已经达到逾 400 万人——这得益于大约 5 年前他们在 MIT(麻省理工学院)帮助开发的拖拽式应用生成器界面。现在,这个两人组正努力基于这一核心技术创办一家盈利的公司。

虽然他们尚未让那数百万人成为自己新工具的忠实用户,但在 Thunkable 推出免费的应用生成器月余之后,确实有大约 5 万人进行了注册。而且,他们拥有一条清晰的路径,可以鼓励更多的老用户转化过来,并吸引新的用户。

那么,为什么要在现在从原来的 MIT 项目中分拆出 Thunkable 呢?该公司的联合创始人阿伦·塞加尔(Arun Saigal,首席执行官)和李伟华(首席技术官)表示,MIT App Inventor 的成功意味着,其增长所达到的规模已经超过了学院能够提供的资源。

因此,他们决定寻求以新的名称对这项核心技术进行商业化运作,在 MIT 的开源代码基础上进行开发,并增加新的功能,以期为进行变现的打算提供支持(在这里要澄清一点,Thunkable 的代码将不会开源。不过,公司联合创始人表示,他们的确希望在未来吸收社区贡献的代码)。

虽然 MIT AppInventor 最初的目标受众是教育工作者和学生,旨在提供了一款免费的学习工具来降低编程的门槛,但 Thunkable 的两人组表示,这款软件的成功——目前,它已经生成了大约 1,300 万款应用,并吸引到 430 万注册用户——发出了走出学术环境的呼声。

“App Inventor 的最初目标基本上就是开发一款工具来教授人们如何编程。因此,我们在 MIT 的实验室发明了很多拖拽式编程工具——我们跟 Scratch、Lego Mindstorms 和诸如此类的工具进行了合作。”塞加尔说,“从那里起步,AppInventor 开始增长,增长了很多。最初主要是在教育领域,之后也有很多教育以外的应用。”

当这款软件的月活跃用户人数达到 30 万左右,开发团队决定做一番盘点,通过调查来了解用户的身份以及他们在使用这款工具做什么。结果令人感到意外:他们发现,大多数用户(比例超过 50%)实际上并非教育工作者——正是这个认识让他们开始考虑一件事的潜力,即把这个教育资源转化为一门生意。

塞加尔说,事实上,他们发现各种各样的人正在使用这款软件创建各种各样的应用——小到个人希望开发一款控制自家联网 LED 灯的应用,大到企业用它来为自己的销售团队开发应用工具。

MIT 的开发团队也从 App Inventor 用户那里收到了越来越多开发新功能的请求,但他们没有足够的资源来一一满足。因此,这款软件的市场需求和增强潜力都是明确存在的。

“我们看到,它有非常巨大的应用范围,而且大多数的用户并非来自教育领域。我们的用户开始发回反馈,‘嘿,你们能够开发这个功能吗?’,‘你们能开发那个功能吗?’——都是显而易见的东西,比如变现选项,或者是添加谷歌地图或之类服务的能力。而我们从未把这些功能包含在 App Inventor 的范畴之内。”塞加尔如是说。

“我们就是在那个时候意识到:1)我们没有尽力为用户提供支持;2)这款软件的演进发展已经超出了我们最初的想象……它已经演变为一款面向非程序员群体的最大应用生成工具。”

毫无疑问,市面上已经存在其他应用生成工具,其中包括 BiznessAppsAppGyver 等等。对企业来说,他们还可以选择外包解决方案,即雇佣外部开发者或开发工作室来为自己创建应用。不过,后一种选项可能费用高昂。但现有的应用生成工具并不总能轻易被非程序员群体所用,Thunkable 的两人组如是说;用户在使用它们时仍然需要掌握一定的编程知识。

李伟华表示,任何会使用电脑的人都能用 Thunkable 来创建应用——Thunkable 使用代码模块简化了编程过程,用户只需要组合这些模块即可。

“对任何想要创建应用的人来说——从非程序员到希望编程更快更简单的程序员,不一而足——Thunkable 是一款为他们准备的工具。“塞加尔补充道。

“我们的工具由两部分组成。”他解释说,“第一部分是‘设计师’(designer),你可以在里面拖拽组合应用的用户界面。因此,如果你想在界面上添加一个按钮、一个文本输入框、传感器或者图片,它都能帮你做到。”

“然后,第二部分是模块语言。这是由我们团队发明的一种编程语言,在这种编程语言之下,如果你点击一下按钮,你就能拖动‘when button.click’模块。因此,它是一种编程语言,但归根结底,它是为那些不一定知道如何编程但具有逻辑意识的人准备的。”

https://www.youtube.com/watch?v=LSdryUBwUOo

“它是(跟编程)相同的概念,但更近似于英语表达。跟使用 Java 或其他编程语言相比,它更有逻辑性,也更加直白。”塞加尔补充道。

“在使用老式(编程语言)时,你需要输入代码。使用我们的模块化编程语言,你只需要进行组合——你可以看到它并使用它,这就是模块化编程语言的美妙之处。”李伟华说,“而且,它还能避免语法错误。基本上,用户就是把模块组合在一起,你不必担心出现错别字。”

“如果模块能够组合在一起,它就能进行编译,能够成立并运行。如果它们无法组合在一起,那就无法使用。”塞加尔补充说,“你可以拖拽那些模块,或者输入文字,跟文字匹配的模块就会出现。如果你不知道该怎么办,输入了‘button click’,那么‘when button.click’模块就会自动弹出来。这样,你就能展开思路,而模块几乎是自动就位。”

blocks_with_panel

塞加尔表示,Thunkable 相对于竞争对手的另一项优势是,使用它生成的应用是完全原生的,而不是 Web 应用。因此,这些应用能够离线使用,并且能够调用特定的移动硬件功能,比如 GPS 和 NFC。而且,虽然 Thunkable 确实向希望获得一些结构性的用户提供了应用模板,但它并不局限于生成模板式应用,这跟竞争对手有所不同。

此外,用户使用 Thunkable 生成应用也无需下载 SDK(软件开发工具包)。用户可以在浏览器中使用这款软件,而且它还内置了其他旨在吸引更广泛用户群的功能——比如用户能够在自己的安卓手机中对应用进行实时测试。

step3_test_on_phone

“我们拥有一项实时开发功能,用户可以把手机连接到浏览器,在进行开发时,用户可以看到应用在手机上实时运行的情况。”塞加尔说,“这是深受用户喜爱的一项功能,因为作为一名新开发者,你会希望得到即时的满足感。”

鉴于 Thunkable 的起跳点是围绕一款免费软件建立的强大社区,这个两人组表示,他们计划在可预见的未来继续免费提供自己的工具(目前,用户可以免费使用 Thunkable)。他们将采取免费增值的变现策略,在免费工具的基础上打造分层定价模式。他们说,Thunkable 可能为某些额外功能向用户收取费用,并基于用户类型(个人、中小型企业以及大型企业)采取分层定价模式。

在目前这个早期阶段,Thunkable 不仅仅是 App Inventor 换了一个新名字;他们已经在这个平台中添加了一些新功能。新增功能包括额外的应用样本和模板,支持谷歌地图以及安卓的 Material Design(他们再次表示,MIT 团队没有提供这些功能的资源)。

“当你来到我们的网站,你可以看到明显的用户界面改进(拿 Thunkable 对照 App Inventor)。按钮、配色方案以及所有那些东西,我们都进行了改进。在此之外,我们新增的一些最大功能就是我们在 MIT 时期并不支持的安卓设计特性。”塞加尔说道。

“Thunkable 支持 Material Design、新的用户界面、水波纹点击效果,以及诸如此类的东西。这对我们的用户来说是一次很大的升级。用户可以非常简单地把自己的项目迁移过来,而且他们会说,‘哇哦,我不费吹灰之力就让应用看起来更出色了’。”

此外,Thunkable 团队还在提供快速技术支持——因此,他们(目前正在免费)回应“每一封电邮……以及我们在网上收到的每一则会话”。“那一直是我们提供的最重要服务之一:实际的人工支持,帮助你解决问题。”塞加尔补充道。

对于 Thunkable 未来可能用来收取月费的功能类型,那可能是让应用利用该平台进行变现的选项,也许个人用户需要为此支付 5-10 美元的月费。另一端还有更加高级的企业选项——其收取的月费也会高得多——比如让企业客户创建“白标”应用,从而托管自己的数据;或者是对特定的企业软件提供支持。

至于正式启动变现的时间表,他们表示“是在明年的某个时候”。不过,目前的优先事项是开发产品和吸引更多的用户,他们又补充道。

维持 App Inventor 的用户社区对扩展 Thunkable 的业务来说至关重要,而这个多达 400 万的用户群体仅仅是由 MIT 的两名专职工作人员进行维持的。 MIT 为何能够利用如此少的工作人员为如此多的用户提供支持呢?李伟华表示,社区的高级用户在论坛上提供了大量帮助。

拥有强大的用户支持对实现 Thunkable 的价值主张来说至关重要,正因为如此,如果要在不雇佣大量客服人员的情况下扩展业务,那么他们就要照猫画虎地为 Thunkable 培育出一个强大的互动型社区。

MIT 的 App Inventor 会怎样?目前我们还不完全清楚这个问题的答案,但情况看起来是,该项目未来的开发工作将会偃旗息鼓,而 Thunkable 会接过接力棒。

迄今为止,Thunkable 已经从 YC 那里获得了 12 万美元的种子资金。公司联合创始人表示,这笔资金将支持他们撑过今年。他们说,自己目前并不急于进行新一轮的融资。

在利用这些钱雇佣更多员工来帮助扩展业务之外,他们还在开发产品的 iOS 版本——目前,Thunkable 仅支持创建安卓应用。据塞加尔说,由于苹果已经在 去年 12 月 开源了自己的编程语言 Swift,他们已经具备了开发 iOS 版本的条件。鉴于 MIT 的有限资源,这在之前也是无法做到的。

“多年来,用户一直在呼唤 iOS 版本。现在,我们终于把时间和资源投入其中。”他说,并称 Thunkable 希望在今年年底前推出早期版本,并在明年的这个时候推出完整版本。

据李伟华说,除了增加 iOS 版本之外,Thunkable 的长期目标是改进这款工具,使其支持协作性应用开发——就像谷歌文档支持多用户编辑文档。

“我们希望让人们能够像编辑谷歌文档一样轻松地开发项目或编程,这是我们的长期战略,即如何开发一款工具,让我们的用户能够一起协作创建应用。”李伟华如是说。

“我认为,(对年轻人来说)这将成为一种学习编程或者激发思维的强大激励——他们可以把自己的创意转变为移动应用,或者是某些我们目前还不知道的东西。”

step2_code_blocks

翻译:王灿均(@何无鱼

MIT spin-out Thunkable hopes its drag-and-drop app builder can be a money-spinnertoo