维珍银河发布新版太空船二号 VSS Unity

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周五,理查德·布兰森(Richard Branson)旗下的维珍银河公司(Virgin Galactic)发布了新版太空船二号(SpaceShipTwo)火箭飞机。在上一版太空船二号试飞遭遇致命事故之后,这是该公司首次发布新版飞机。

维珍银河在一则 推文 中透露,新版飞船的名字 VSS Unity 实为斯蒂芬·霍金(Stephen Hawking)所取。后者也通过一则 Twitter 信息表达了对未来商业太空飞行的兴趣:“如果我还能去,如果理查德仍然愿意带着我,我会很自豪地乘坐这艘飞船飞行。”

该公司在周四的一篇 博客文章 中强调,新版太空船二号不会马上进入试飞阶段。

如果你们期待看到太空船二号在我们发布她的这一天点火起飞、直奔太空,现在就让我们说清楚吧:这将是一个地面的庆典。——维珍银河

在周五之后,维珍银河将开始对 VSS Unity 进行整机测试。尽管个体组件已经经过了分别测试,但这将是该公司首次测试新版太空船二号的电气系统,以及把活动组件放在一起进行测试。

screen-shot-2016-02-19-at-2-07-54-pm 凭借 VSS Unity,维珍银河希望成为首家私人太空旅游公司,负责把游客送入太空,然后再把他们安全带回地面。为了完成这一壮举,太空船二号将由维珍银河的双体式飞机白色骑士二号(WhiteKnightTwo)带到海拔 45,000 英尺的高空。在那个高度上,太空船二号将跟白色骑士二号分离,然后点燃自己的火箭发动机来完成余下的航程。

VSS Unity 可以搭载 2 名飞行员和 6 名乘客进行亚轨道飞行,让乘客在数分钟内体验失重的感觉。为了返回地球,太空船二号采用了一种独特的“顺浆”(feathering)系统。通过旋转自己的机翼,太空船二号可以增加下降时所受的阻力,从而减缓下降回地面的速度。

这种设计源于前任机型太空船一号(SpaceShipOne),后者在 2004 年斩获了 1,000 万美元的安萨里 X 大奖(Ansari X Prize)。那次大奖赛要求参赛者建造第一款私人资助的航天器,它要能搭载 3 个人发射升空,并能够在两周内使用同一艘航天器重复载人飞行。

跟太空船二号一样,太空船一号也是由白色骑士一号(WhiteKnightOne)带入高空后分离,然后点火独立完成余下航程。太空船一号由缩尺复合体公司(Scaled Composites)设计和制造,该公司的老板是著名的航天设计师 伯特·鲁坦(Burt Rutan)。当太空船一号在 2004 年 10 月 4 日赢得安萨里 X 大奖时,它也开启了私人太空飞行的新时代。

太空船二号的机票高达 25 万美元,而维珍银河已经卖出了逾 700 张,数量超过了迄今为止太空旅客的总数。

当维珍银河的上一版太空船二号——名为 Enterprise——在 2014 年试飞期间遭遇了致命的坠机事故,很多购买了机票的人都想知道,自己的太空之旅前途如何。

那次事故发生在莫哈韦沙漠,它造成飞机副驾驶死亡,并让另一位飞行员身受重伤。 美国国家安全运输委员会(NSTB)的调查查明,坠机事故是由副驾驶错误操作太空船二号的顺桨系统导致的。在试飞过程中,副驾驶在适当时机到来前就打开了太空船的旋翼,导致飞船在空中解体。

对维珍银河来说,这次事故堪称毁灭性的挫折,但周五发布的新版太空船二号展示了该公司向前迈进的决心。

在周五之后,维珍银河将开始对自己的最新航天飞机进行整机测试。

我们团队的任务不仅是筹划显而易见的测试,还包括一些怪异和独创性的测试,目的就是展开这些测试,对测试所得到的数据加以利用,并重新检验我们飞机的每一个环节,从而确保我们可以迈出下一步。——维珍银河

翻译:王灿均(@何无鱼

VirginGalactic Unveils New SpaceShipTwo, The VSS Unity

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