硬件孵化器对制造业的未来发展至关重要

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资金并非越多越好:巨额融资不利于创业公司

编者按: 麦克·盖埃尔(Mike Geyer)是 Autodesk 技术布道与新兴技术主管。

硬件行业当前炙手可热,而且这种热度大有愈演愈烈之势。2014 年,互联设备硬件创业公司获得的风险投资总额已经达到 14.8 亿美元左右,是两年前的三倍以上。

与此同时,Dropcam、Nest、Beats 和 Oculus 童话般的收购交易,以及 Fitbit 和 GoPro 实施的 IPO(首次公开招股),进一步激发了公众对新一代硬件创业公司的兴趣,也给此类创业公司的未来发展注入了动力。

硬件即是新的软件。

过去十年来,得益于众筹、云基础设施和 GitHub 等开源社区的兴起,只要创意足够好,那么人们推出应用的难度越来越小。

今天,创业者同样可以轻松地将硬件产品推向市场。除了上面提到的有利于硬件产品的因素外,一系列全新设施的问世让人们可以将他们不错的创意以前所未有的速度变成实体产品。

符合人体工学特点的 Keyboardio 键盘是在 Highway1 孵化出的,目前正在 Kickstarter 众筹平台上面进行融资。

这些有利于硬件创新的设施既包括黑客空间和创客空间这些能让创业者迅速开发初步原型的地方,也包括更有经验的硬件孵化器,它们可以帮助个人在短短几个月内将原型转化为给量产做好准备的产品。

尽管这些空间的操作方式存在很多不同,但净效应是相同的:他们正在颠覆传统生产模式,并在此过程中催生出新一代具有创新精神的硬件创业公司。

巨大的市场机遇

Pebble 智能手表和 Nest 恒温器等产品,以及 SmartThings 和 littleBits 之类的硬件创新产品,充分证明下一代伟大的硬件产品不会诞生于传统大公司的高墙内,而是会诞生于车库、创客空间和硬件孵化器。更为重要的是,这些产品还表明硬件与软件具有与生俱来的关联性,这也是任何一位出色的创业者将会认识到的问题。

孵化器和加速器的数量正在快速增长。尽管面向早期软件开发公司的孵化器数量已经超过一百家,但专注于硬件公司的孵化器数量却远远落后于软件公司孵化器。但在 2014 年,仅在美国,硬件公司孵化器数量已经从个位数上升至二十多家。欧洲和亚洲也正加入到这种狂欢中,例如,在德国有 Unternemertum 和 Hardware.co 之类的知名孵化器,在日本也有 DMM 这样的佼佼者。

即便连捷豹、路虎、英特尔这样的知名品牌也充分注意到这种发展潮流,因此采取一系列措施创建自家孵化器,寻求仿效行动敏捷的竞争对手的做法。为了实现这一目标,这些公司为颇具创造力的创业者提供帮助,同时将新创意快速转化为产品。

同样的思维还出现在 洛杉矶清洁技术孵化器(Los Angeles Cleantech Incubator,以下简称“LACI”)——加速创新和振兴制造业已成为他们的核心使命。

我有幸采访到了 LACI 投资组合公司项目副总裁埃里克·斯蒂布(Erik Steeb)。他告诉我:“LACI 创建于大概四年前,旨在帮助洛杉矶核心区域制造业创造就业,那个地区曾经是一个活力无限的制造中心。”他随后还表示,“通过创业公司创造持久的制造能力,意味着你要早早获得设计权,具备有效的原型设计能力,提供让创业公司走向成功所需要的帮助和风投资金。”

支持创新运动

作为一个更大的行业转变的一部分,硬件孵化器也在发生着巨大的变化。所有人现在都能更轻松地获得用于原型设计和制造的新工具。与此同时,由于消费者希望能获得更多的定制元素体验,所以产品正变得越来越智能,连接性越来越强。

这些趋势相互之间的关联,已经催生了一大批具有新思潮的创业者,他们还受到全新设计理念的指导。重要的是,大公司也认识到创新活动正在大规模上演,他们也在努力地在整个硬件行业建立一些合作关系,尤其是专注于孵化器和加速器,因为它们都是帮助推进这种对话的最好的机遇。

在整个北美地区,都有许多堪称典范的创新中心,比如说洛杉矶的 Highway1,波士顿的 Bolt,以及匹兹堡的 AlphaLab(如下图所示),随着创新运动走向全球化,这种创新浪潮还会延伸到欧洲和亚洲。

硬件孵化器能以不同的方式为这个生态系统注入活力。例如:

  • 企业可与硬件孵化器合作,并在软件开发上给予资金支持,使孵化自硬件孵化器的创业公司自由使用强大的工具,用在设计、工程和制造领域。
  • 硬件孵化器提供软件方面的免费培训和协助,以确保用户可以从现有工具中获得最大的利益。
  • 为创业公司提供设计帮助和建议。例如,Autodesk 为创业公司 keyboard.io 提供帮助,解决了他们设计可定制工效学键盘时遇到的难题,keyboard.io 也是孵化自 PCH Highway1 的一个项目。
  • 通过保持现有办公时间、举办活动和寻找进行有用连接和介绍的方法,重点关注“人的因素”。毕竟,一个生态系统的成功对人的依赖程度和对技术的依赖程度是差不多的。

纽约市 New Lab 联合创始人、合伙人斯科特·科恩(Scott Cohen)说,“创业者总是提醒我们,硬件是很难做的,但是使原型制作变成变得更加无缝的迭代过程的因素是设计和仿真工具,这些设计和仿真工具可以通过我们与像 Autodesk 等公司的合作来获得。我们投资的公司,比如 FX Industries 和 Honeybee Robotics,它们正在用各类 Autodesk 软件实现从概念到真实世界制造的高度一致。这些强大的软件工具与我们的原型设计团队紧密结合,让设计者可以设计出尽量接近真实产品的早期原型,从而真正促进开发可行、有效的产品的进程。”

激动人心的未来

当创建新的硬件产品变得像开发 iPhone 应用程序那样容易时,我们将会真正迎来一个创新的黄金时代。今天这些毫无生机的低级设备,将会让位于新的产品,新产品能够为我们的生活增添无法想象的价值。

在让这种新的工业革命变成现实的过程中,硬件孵化器扮演着重要的角色,继续建立有意义的合作关系是我们所有人义不容辞的责任,这种合作关系会在该领域内提供始终如一的支持。

对于硬件孵化器如何展现自己的价值,我将充满期待。

题图来源:PRIMOPIANO/SHUTTERSTOCK

翻译:皓岳

Hardware Incubators Are Critical To The Future Of Making Things

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