网络时代的学术研究:雅虎知识堂没有答案

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我们被告知,永远不要忘记人类的终极懒惰。但在涉及到网络时代的学术研究时,有时候那种懒惰还是会让人大吃一惊。小学生们已经习惯于“混制”源于网络的内容来创作自己的研究报告,东抄抄西抄抄,炮制出毫无原创想法的抄袭之作。

尽管互联网使得那些原创想法变得更加弥足珍贵,但它也提供可以孕育原创性的新沟通渠道。通过社交网络,研究人员可以快速连接和分享自己的工作成果,避免走进死胡同,并加快找到最紧迫问题答案的过程。不幸的是,这类研究工作在很大程度上仍然被锁定在一篇论文 45 美元的付费墙之后,与互联网所倡导的开放性形成鲜明对比。

作为网络最初的用例,学术研究仍然在发生着变革,有两家创业公司正着手解决我们如今所面临的不同挑战。Imagine Easy Solutions 是流行参考文献书目生成器 EasyBib 和 Citation Machine 背后的公司,他们正准备把自己的阵地从参考文献转向一个新的软件平台,以期重振中小学的学术研究教育。

在 Imagine EasySolutions 重新构想我们的学术研究教育方式时,著名的学术社交网络 ResearchGate 正开始重新思考 21 世纪的学术研究应该如何进行。当我们按下一个按钮就可以发表论文时,学术论文会变成什么样子呢?我们如何确保知识没有被封存起来而是自由开放给那些可以从中受益的人呢?

学术研究的不断革新不仅会扩大研究人员的数量,也会更富成效地把他们连接在一起,而我们所有人都将成为受益者。

重新构想学校的学术研究教育

EasyBib 可以让你键入文献详细信息就能轻松地生成不同格式的引文和参考文献书目,该公司最初是尼尔·塔帕利亚(Neal Taparia)和达尔尚·萨莫什卡尔(Darshan Somashekar)在 2001 年联合创立的,他们当时还是高中生。EasyBib 的第一笔收入来自他们学校副校长开出的一张 800 美元支票,后者说:“你们为什么不为学校开发一个可以监测学生引用参考文献情况的版本呢?”

塔帕利亚和萨莫什卡尔在多年时间里一直维持着 EasyBib 项目,同时他们也在寻找实习机会,并最终成为管理顾问和银行家。在 2008 年爆发全球金融危机时,塔帕利亚效力于陷入漩涡当中的雷曼兄弟公司(Lehman Brothers),这促使他跟萨莫什卡尔重新聚首,全职在 Imagine Easy 工作。

两人迅速开始对 EasyBib 进行改进,并最终收购了名为 Citation Machine 和 BibMe 的竞争对手。在过去的一年中,这些网站加在一起共吸引到大约 9,000 万独立访客,大部分是由初、高中学生在社交网络上口口相传推动的。该公司为学校开发了数款产品,其中包括一款名为 Research Ready 的教学工具,以及名为 EasyBib School Edition 的研究监测工具。

现在,塔帕利亚和萨莫什卡尔正寻求打造一个新的综合性平台,他们希望藉此彻底改变学校的学术研究教育方式。在 全美推行共同核心标准(Common Core) 的情况下,“……教师希望让学生对一个话题展开批判性思考,以及改变他们的思考方式。”塔帕利亚对我解释说。

为了做到这一点,ImagineEasy 的平台让学生把自己所有的笔记和参考文献记录到一个“数字笔记本”当中,它可以方便地处理所有的引文格式。然后,该平台提供了多种多样的整理工具,让学生可以在开始写作自己的研究论文前对笔记进行整理。

不过,真正的魔法发生在平台的另一端。在学生工作时,教师可以观看和监测学生研究论文的实际写作过程。该平台的愿景是,提供一些关键的分析数据和见解,告诉教师哪些学生遇到了困难,以便介入进行辅导。

“我们记得,在自己念大学和高中的时候,我们从未被教过如何去写作,而是被告知最终的作品应该是什么样子的。”塔帕利亚解释道,“我们希望向教师提供一种功能,让他们可以在这个过程当中辅导学生。”

考虑到 ImagineEasy 的参考文献库规模(目前的条目数量超过了十亿条),塔帕利亚很意外地发现,学生非常频繁地引用雅虎知识堂(Yahoo Answers)里的答案。“很多孩子不明白主要来源和次级来源的区别。”他说道。该平台可以向教师提醒这些问题,并帮助在课堂上予以纠正。教师可以使用学生的具体参考资料积极参与到他们的具体研究项目当中,而不是听取关于研究的陈词滥调,这是学术研究的教学时刻。Imagine Easy 打算提供教案和辅导服务,以将自己的软件全面融入到课堂教学当中。

这家起于微末的创业公司已经成长起来,尽管该公司仍然依靠自身资金维持运营,但其纽约市的员工规模已经扩大到 52 名。目前,ImagineEasy 的新平台在接受测试,该公司团队正努力解决所有漏洞,以期在未来数周正式上线。

重新构想网络时代的学术论文出版

在很多方面,ResearchGate 是 Imagine Easy 的反面。在 Imagine Easy 自力更生的时候,ResearchGate 从 2008 年 5 月创立以来已经完成三轮以上的融资——最近一轮通过比尔·盖茨(Bill Gates)和 Tenaya Capital 融资 3,500 万美元 。这个学术社交网络取得了迅猛的增长,其用户每四个星期发表的学术论文就超过了 200 万篇。

这些成功让 ResearchGate 创始人伊贾德·马迪什(Ijad Madisch)拥有了一些时间,能够思考学术研究的未来以及 ResearchGate 如何成为变革的一部分。“学术论文仍然反映着我们 200 年前编排信息的方式。”他告诉我,而“这是信息的死胡同,它们仅仅是存在,却没有人在讨论。”

来自于政府和研究赞助机构的工作效率要求已经加大了学者的论文工作量,他们必须为每一篇论文写一份新的导论和方法论,不管他们想要发表的研究成果是多么微小。这浪费大量最好应该用来去探寻下一个成果的时间

ResearchGate 希望彻底改变学术论文出版的静态范式,让其拥有更多的活力。马迪什认为,“有一天没有人会关心你在哪里发表论文,这只是一个时间问题。”为了让那成为现实,该公司提出了一个简单的问题:“我们为什么不把所有的文档转换为一个活跃的家园?”

几周前,受到最简可行产品(MVP)概念以及创业公司解决模糊性问题一般方法的启发,ResearchGate 推出了适用于学术论文的文档格式 “ResearchGate Format”(RGF)。其中的想法在于,论文应该成为社会化交流的空间,让同行就研究成果发表意见和建议,而不仅仅是阅读论文。

“我们知道,由出版商进行质量控制是没有办法的办法。”马迪什解释道。相反,想象一下发表一篇论文变得比传统的大学学术出版更加简单,然后由一小群同行进行审议评论,随着时间的推移通过迭代提升“产品”的品质。它不仅能够开放论文的最终研究成果,而且还可以让整个编辑过程变得更加透明。

在此过程中,ResearchGate 希望这种社会化学术研究解决方案能够促进科研文化。马迪什认为,“我们一直专注于一种学科的研究,从不左顾右盼。不过,我们也可以把各种科学学科聚拢到一切,并实现科研的进步。”

随着我们在本世纪遭遇更多令人难以置信的挑战,我们有可能大幅扩大能够进行独立、严谨研究的人员数量,同时帮助他们相互交流,通过开放的编辑和出版平台挑选出最优秀的成果。虽然网络的用例在学术研究之后新增的是图片阅后即焚之类的服务,但显然我们还有很多可以期待的东西,懒人们要吃瘪了。

图片来源:UNIVERSITY OF MICHIGAN/FLICKR

翻译:王灿均(@何无鱼

Yahoo Answers Is Not Research, Or How Two Startups Are Fighting For The Future Of Knowledge