苹果已收购搜索创业公司 Ottocat,改进 App Store 商店搜索功能

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苹果在 App Store 搜索和导航功能的改进上进展缓慢。一部分改进是通过小规模收购来实现的——有些交易已隐藏了很久。

TechCrunch 网站获悉,苹果已经悄然收购了一家名为 Ottocat 的创业公司。Ottocat 开发了一套系统,基于具体的“群式”分类在 App Store 中组织和显示应用。App Store 上的“探索”(explore)功能目前就采用该系统的一个版本。

鲜有证据证明 Ottocat 和苹果之间有什么联系,比如在 LinkedIn 上面公开的员工职业变动,Ottocat 也没有向其用户公开这件事。除了一件事:在苹果获得的一项专利中,Ottocat 联合创始人埃德温·库珀(Edwin Cooper)被列为 最初的受让人 。看起来,这是一项库珀 作为苹果员工 提交的专利。该专利与 Ottocat 和苹果在探索功能使用的某种技术有关。

这笔交易看起来可能发生在 2013 年的某个时候。就在那一年的 10 月份,Ottocat 网站关闭,当时上面只留下“Ottocat 不再提供服务”一句话。Ottocat 目前的网页链接指向一个空白页面。Ottocat 存在的时间极短:2013 年 1 月开发了一款原型产品,并在 2013 年 5 月份对这款产品进行公测。

Ottocat 在 2013 年晚些时候走下坡路的时间,与 2014 年中期苹果推出 App Store 中“探索”功能的时间存在着某种关联。在那一年的苹果全球开发者大会(WWDC)上,苹果 公布了一系列举措 ,用以改善在日益庞大且笨拙的 App Store 目录中发现应用的方法,而“探索”功能就是其中之一。

那么,Ottocat 究竟是干什么的呢?

Ottocat 存在的时间很短暂,我们之前从未报道过这家公司。简而言之,其技术基本上可以解决 AppStore 的用户和开发者的“痛点”:就用户而言,一旦他们脑海中没有具体的应用,他们将基于主题对应用进行检索,这样就无法找到足够具体的结果;至于开发者,对于用户如何在 100 多万款的应用中找到自家应用的过程,他们同样感到不满意。

Ottocat 的创意是使用“挖掘”(drill-down)的原则来处理关键词的问题——通过把应用细化为更为具体的子类别这一方式,完全消除对关键词的猜测及潜在错误。

或者,正如库珀的专利所述:

“在一个数以十亿计的数字化文件存在的世界,使大量文档更容易处理的需求是巨大的。搜索引擎就是这样的一个技术领域。通过提交一个搜索请求,用户可以把所有可用的文档限制在与查询最相关的范围内。文档聚类(document clustering)是另一个这样的技术领域;通过在大量文档中自动创建组群,大的文档集可以被分为可消费的部分,从而能更容易让用户或用户组处理。考虑到文档集群的层次结构,每个结构附带上描述性的标签,用户就可以快速浏览他们最感兴趣的主题领域,并可以通过选择适当的子类别,进一步细化所选主题领域。假设聚类技术可以循环使用,在预先制定的文件数量不再以群类存在以前,用户就可以根据群类主题领域,浏览具体程度随意的文档了。”

例如,用户不必再像以前那样笼统地搜索“吉他”,或是浏览所有包含“吉他”一词的音乐应用,或是最热门音乐应用列表——这种列表可能包含流媒体应用,支持具体硬件的应用,让人们通过手机播放音乐的应用,以及教他们如何播放具体乐器的应用,等等。相反,用户可以从具体的应用子类别中进行搜索,查找你可能想要下载的一组应用。

这是你在搜索交互式儿童图书时显示的结果:

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对于那些想要在 App Store 上面使用“探索”功能的用户来说,所有工作机制的基本思路都大同小异。

Ottocat 自称以这种方式对 App Store 的所有应用建立了索引,此外它还包括额外的细节,比如说应用的平均评分、应用的受欢迎程度以及最后一次更新的时间等。

Ottocat 由埃德温·库珀(Edwin Cooper)和米歇尔·库珀(Michelle Cooper)在 2012 年创建,二人都是连续创业者。米歇尔拥有分子生物学博士学位,在市场营销和融资方面 经验丰富

埃德温则是一位计算机科学家,他曾在自己的 LinkedIn 个人页面 中称,他的爱好十分广泛,对数据科学、自然语言处理、机器学习、移动设备以及“大数据的影响”等都十分感兴趣。

埃德温和米歇尔是否会加盟苹果,我们尚不清楚。如果最终加盟该公司,他们二人将从事哪方面的工作,这是一个颇令人感兴趣的问题,因为苹果可能会围绕 Safari、移动操作系统和桌面操作系统等产品的搜索功能做文章。

据报道,雅虎和微软目前正在为取代谷歌成为苹果 Safari 浏览器在美国市场的默认搜索服务 展开竞争 ,但我们听说苹果很有可能会在 Safari 浏览器中采用自主开发的搜索技术。实际上,苹果正在致力于将地图等其他服务变成一种原生体验,因此这种努力也符合该公司的整体发展战略。而这样一来,埃德温·库珀的专长也就有了用武之地。

令人颇感兴趣的是,这并不是埃德温·库珀的名字第一次与苹果联系在一起。2011 年, 他曾将自己创办的一家公司卖给了甲骨文 。这家公司名为 InQuira,面向第三方开发 CRM(客户关系管理)平台,令他们可以向用户提供自助式服务。巧合的是,苹果客户支持网站的搜索功能便采用 InQuira 的技术。

我们已经给苹果和 Ottocat 联合创始人发去电子邮件,以了解这桩交易的更多细节。一旦收到回复邮件,我们会在第一时间更新。

题图来源:LOCOSTEVE/FLICKR,根据 CC BY 2.0 协议授权

翻译:皓岳

Apple Acquired Search Startup Ottocat To Power The ‘Explore’Tab In The App Store

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